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José Toribio Merino
Historia Alternativa: Chile No Socialista
José Toribio Merino (Chile No Socialista)
Almirante Merino en su oficina.

1 de septiembre de 1976 - 29 de noviembre de 1982
Predecesor Raúl Montero Cornejo
Sucesor Patricio Carvajal Prado

21 de febrero de 1977 - 12 de septiembre de 1977
Presidente Eduardo Frei Montalva
Predecesor Jonás Gómez Gallo
Sucesor Carlos Figueroa Serrano

Senador de la República
por la V Circunscripción - Valparaíso
21 de mayo de 1985 - 21 de mayo de 1989

Datos personales
Nacimiento 14 de diciembre de 1915
Chile La Serena, Chile
Fallecimiento 30 de agosto de 1996 (80 años)
Chile Viña del Mar, Chile
Partido Independiente
Padres José T. Merino Sr. y Castro Varela
Cónyuge Margarita Riofrío Bustos
Hijos 3
Profesión Marino

Santiago José Toribio Merino Castro (La Serena, 14 de diciembre de 1915 - Viña del Mar, 30 de agosto de 1996) fue un oficial de la armada y político chileno. Alcanzo el rango de almirante y fue Comandante en Jefe de la institución desde 1976 a 1982.

Biografía

Familia

Nació el 14 de diciembre de 1915 en La Serena. Hijo de Bertina Castro Varela y el Vicealmirante José Toribio Merino Saavedra. Tuvo un hermano y dos hermanas.

Inicios e Estudios

Con cuatro años de edad, José Toribio y su familia viajan a Viña del Mar. Desde 1927 a 1930 su padre fue designado delegado de la comisión chilena que asistía en Ginebra a las Conferencias de Limitación de Armamentos de la Sociedad de Naciones por lo que la familia se trasladó a Europa, París. Durante ese período el joven Merino fue enviado interno al colegio en Londres. En este permaneció un año y medio para luego, durante casi un año de duración, terminar sus estudios en Francia. Este vagar por diferentes colegios le permitió obtener el dominio oral de dos idiomas, que según relata en sus memorias, fueron de enorme importancia en su vida futura pues tuvo las herramientas que le permitieron ilustrarse y estar al día en una amplia gama de ramas del conocimiento tanto profesional como cultural.

En 1930 de vuelta a Chile, reingresó a los Sagrados Corazones de Viña del Mar y postuló a la Escuela Naval siendo reprobado en el examen de admisión. Sus conocimientos de Castellano y de Historia y Geografía de Chile habían quedado sólo a nivel de tercera preparatoria, los que fueron luego cumplidos en el plan de estudios de la academia naval.

Carrera Naval

Formación Naval

En 1931 volvió a postular a la Escuela Naval, siendo esta vez aceptado como cadete de primer año con 15 años de edad. Egresó de la escuela en 1936 con el grado de Guardiamarina.

En 1936 efectuó el viaje de instrucción de Guardiamarinas a bordo del petrolero “Maipo” que estaba comandado por el capitán de navío Luis Villarroel de la Rosa. El itinerario incluyó: Valparaíso, isla de Pascua, Estados Unidos de América – los puertos de San Diego y Los Ángeles - y regreso a Valparaíso después de sesenta días. El curso de guardiamarinas completó su instrucción a bordo de la “Corbeta General Baquedano” y en el acorazado “Almirante Latorre” y finalmente, por dos años, en la Base Naval de Talcahuano donde efectuaron cursos de: artillería, torpedos, submarinos, armas submarinas, navegación, comunicaciones y otras materias que le permitieron ascender al grado de teniente segundo.

A fines de 1941, se presentó voluntario para efectuar la exploración del terreno que separa el seno Almirantazgo del canal Beagle en Tierra del Fuego, pues había el propósito de construir un camino que uniera ambos puntos.

En 1942 fue destinado al Escampavía “Cabrales” perteneciente a la Tercera Zona Naval con base en Punta Arenas, pero el repentino fallecimiento de su padre hizo que regresara a Valparaíso y fuera destinado a efectuar curso de especialidad de Artillería a bordo del Crucero Blanco Encalada (2do), titulándose como oficial especialista en artillería, con el primer lugar, en marzo de 1943. Al término del curso fue destinado al acorazado “Almirante Latorre” donde asumió como Oficial de la torre 5.

Participación en la Segunda Guerra Mundial

Ese mismo año se presentó como voluntario para embarcarse en una nave estadounidense que estaba operando en el teatro de guerra del Pacífico durante la Segunda Guerra Mundial. Desde abril de 1944 hasta septiembre de 1945 permaneció embarcado en el USS “Raleigh” (nota: realmente el "Raleigh" se encontraba en Seatle en reparaciones, pero por seguridad, sus cartas eran dirigidas a el y de ahí al USS Corritore donde prestó servicios), crucero liviano de la clase Omaha de la Armada de Estados Unidos. En este buque desempeñó sucesivamente los cargos de: Ayudante del departamento de Control de Averías, ayudante del oficial Artillero y oficial Control de Fuego. Partició en dos combates antiaéreos y operaciones en tierra, una de las cuales casi le cuesta la vida, después de eso, contrajo malaria cuyo tratamiento le dañó seriamente la audición.

Regreso a Chile

En septiembre de 1945 regresó a Chile para asumir el cargo de oficial Artillero del Destructor Serrano 2º Todo lo aprendido a bordo del “Raleigh” lo volcó en dos manuales de uso institucional: Manual de Control de Averías y el Manual de Centrales de Informaciones de Combate.

En 1950 siendo ya capitán de corbeta fue transbordado nuevamente al acorazado "Almirante Latorre", donde diseñó e implementó la Central de Informaciones de Combate, que no existía en esa unidad.

En 1951 fue destinado al crucero “O'Higgins”, nave recién adquirida a los Estados Unidos. Integró su primera dotación desempeñándose como Oficial de cargo de Control de Averías. En octubre de ese año conoció a Margarita Riofrío Bustos con quien contrajo matrimonio el 1 de marzo de 1952, de esta unión nacieron sus 3 hijas. En 1952 fue comandante de la corbeta “Papudo”; en 1954 fue destinado a la Academia de Guerra Naval en la que efectuó curso regular de Estado Mayor; en 1955 fue enviado a la embajada de Chile en Inglaterra como Agregado Naval adjunto y Asesor de Armamentos durante la construcción de los destructores "Williams" y "Riveros".

En 1958 fue trasladado al Estado Mayor General de la Armada; en 1959 fue designado comandante del transporte “Angamos” y en 1960 fue enviado como instructor a la Academia de Guerra Naval en la que escribió un Manual de Logística Superior y otro de Geopolítica.

En 1962 fue comandante del Destructor DDG-19 “Almirante Williams” de la Clase Almirante y en julio de 1963 asumió como Jefe del Estado Mayor de la Comandancia en Jefe de la Escuadra. Durante dicho período se desempeñó además como Comodoro del Grupo de Tarea chileno en la Operación Unitas.

La guerra que casi decreta

En 1964 fue designado subjefe del Estado Mayor General de la Armada. Durante ese período, visita al Ministro de Relaciones Exteriores Gabriel Valdés, quien narra así el episodio:

Me dijo que traía una noticia importante: la flota argentina estaba deshecha. El acorazado Belgrano estaba en reparación y no podía moverse; otro estaba camino a Europa y los submarinos, sin uso. Me dijo que como representante de la Marina en el Ministerio de Defensa, él quería proponer la destrucción de esta flota con las fuerzas navales chilenas que estaban dispuestas a atacar y así liquidar el asunto. Con tamaña proposición quedé espantado y le dije: ”¡Pero, señor, eso es guerra!”. "Sí, pero la ganamos nosotros, y eso es lo que importa", me respondió. Como quedé aturdido con su insólito plan, recorrí el Palacio de la Moneda hasta el despacho del Presidente (Eduardo Frei Montalva). Me recibió en el Salón Carrera y le conté esta escena. Él me contestó severo: "Dile que se vuelva a su oficina y que hablará con él el Ministro de Defensa". Volví para darle este mensaje. Merino se retiró sin emitir palabra."
Gabriel Valdés "Sueños y memorias"
.

En 1966, fue nombrado por parte de la Cancillería, Presidente de un Comité de Juristas para preparar el caso "Canal Beagle" ante una eventual presentación en la Corte Internacional.

En 1969 asumió como Director de Armamentos de la Armada.

Carrera durante los 70

En enero de 1970 fue designado Director de la Dirección General de los Servicios de la Armada y en noviembre del mismo año pasó a ejercer la Comandancia en Jefe de la Escuadra hasta marzo de 1972, fecha en que asumió la Comandancia en Jefe de la Primera Zona Naval con base en Valparaíso.

A partir de 1972, con la promulgación de la Ley de Control de Armas, se formó un grupo de inteligencia dependiente del Estado Mayor de la 1.ª Zona Naval, bajo el mando el almirante José Toribio Merino. Éste tuvo como función sistematizar la información de personas involucradas con el MIR y el MAPU. Es lo que se conoció internamente como el Plan Cochayuyo, que tenía por objeto, el monitoreo de estos grupos.

La promulgación de la mencionada Ley, permitió durante el gobierno de Jorge Alessandri la coordinación de oficiales de distintas ramas de las Fuerzas Armadas y Carabineros, quienes hicieron varios allanamientos a poblaciones buscando armas, además se sentar las bases para la posterior creación de la DINA como organismo unificado de inteligencia nacional.

Como Comandante en Jefe de la Primera Zona Naval y Juez Naval pidió el desafuero y arresto del senador Carlos Altamirano y del diputado Óscar Guillermo Garretón, acusándolos de sedición de unidades de la Escuadra en agosto de 1975.

Comandante en Jefe de la Armada

El 1 de septiembre de 1976, el Presidente Jorge Alessandri, lo nombro como Comandante en Jefe de la Armada, luego de que el Almirante Montero decidió retirarse del servicio activo.

En febrero de 1977, el Presidente Eduardo Frei Montalva lo convoco para un gabinete de Seguridad Nacional junto a los comandantes del Ejercito y la Fuerza Aérea. Asumió la titularidad del Ministerio de Minería, mientras se llevaban a cabo las elecciones parlamentarias de marzo en medio de un clima de fuerte polarización.

Revolución de 1977

Luego de saber que miembros del MIR se infiltraran en la Marina para llevar a efecto un intento de golpe de estado denominado "Plan Zeta", el Almirante Merino se reunió con el General Augusto Pinochet y le brindó su colaboración en el "Plan Dragón".

Así mismo, ordenó el retiro de la institución a varios marinos sospechosos de comulgar con las ideas extremistas (gracias a informaciones proporcionadas por el Servicio Naval de Inteligencia) y la depuración del Alto Mando Naval, colocando a gente de su confianza como Patricio Carvajal, Ismael Huerta, Jorge Arancibia y Jorge Martínez, entre otros oficiales en las comandancias de las zonas navales.

Una vez finalizado el "Plan Dragón" (que costó la baja de alrededor de 150 marinos que se enfrentaron con extremistas en diversas bases y buques navales),  comandó la tradicional regata de la Escuadra Nacional en el puerto de Valparaíso, donde se homenajeó a las unidades del Ejército y la Fuerza Aérea que participaron en la operación.

Luego de la revolución, el Presidente Frei Montalva lo ratifico como Ministro de Minería hasta el mes de septiembre, y como tal potenció el desarrollo de las compañías mineras estatales en Chuquicamata, El Teniente y El Salvador, además de mejorar la infraestructura urbana de los campamentos de dichas mineras, y de decretar la prórroga de cierre de las últimas oficinas salitreras en funcionamiento por los próximos 20 años. Mientras ejercía funciones como ministro, relegó su mando al Almirante Ismael Huerta Díaz, que hacía funciones de Vicecomandante en Jefe.

Guerra Sudamericana

Previo al estallido de la guerra contra Argentina en 1978, Merino ya vislumbraba la posibilidad seria de un conflicto entre ambos países, razón por la cual llevaba desarrollando planes para la defensa del territorio austral de Chile, en coordinación con las otras ramas de las fuerzas armadas. Cuando las tensiones se incrementaron en 1978, por orden del Presidente Frei Montalva dirigio a los buques de la escuadra nacional hacia el canal del Beagle.

Carrera Política

Miguel Otero, José Toribio Merino y Sergio Onofre Jarpa.jpg

El senador Merino (cen) junto al diputado saliente Miguel Otero (izq) y el senador Sergio Onofre Jarpa (der), en su asunción como parlamentario.

Una vez retirado de su servicio en la Armada, Merino decidió incursionar en la política, tomando para ello contacto con los dirigentes de la coalición gobernante, la Alianza Democrática Nacional.

En 1985 obtiene el triunfo tras postular como senador por la Quinta Región de Valparaíso, asumiendo como tal el 21 de mayo por un periodo de cuatro años. Fue integrante de las comisiones de Pesca, de Agricultura, de Minería, de Defensa y de Relaciones Exteriores.

Ultimos Años

En 1993, ya retirado de la vida pública, redacta sus memorias, publicadas en 1995 bajo el nombre de "Bitácora de un Almirante", transformándose en éxito de ventas agotándose los primeros 300.000 ejemplares de la primera edición en menos de 1 mes. Además realiza labores sociales junto a su esposa Margarita Riofrío, y se dedica a la pintura, la música, la pesca y la cacería.

El 27 de agosto de 1996 fue trasladado al Hospital Naval de Viña del Mar, donde fue internado de urgencia.

En la madrugada del 30 de agosto de 1996, fallece víctima de una falla pulmonar, a la edad de 80 años.

Sus restos fueron velados en la Capilla Naval de Las Salinas, donde llegó una gran cantidad de personas para expresar su último adiós al Almirante. El Gobierno decretó tres días de duelo nacional con honores de Estado como Comandante en Jefe de la Armada y Ministro de Estado.

El día 2 de septiembre, se realizaron sus funerales en la Escuela Naval, donde se desarrolló una misa fúnebre, que contó con la presencia de autoridades civiles y militares, personal naval activo y retirado, además de miles de personas que presenciaban el acto desde las inmediaciones del recinto.

Luego del oficio religioso, el cortejo se trasladó por las calles de Valparaíso y Viña del Mar, siendo despedido por una gran cantidad de personas que saludaron a su paso, incluyendo el Cuerpo de Bomberos de Valparaíso, cuyas compañías elevaron las escaleras de sus carros como arcos de triunfo, al pasar por el Monumento a los Héroes de Iquique y el edificio de la Comandancia en Jefe de la Marina. Similar acción hicieron los alumnos y ex-alumnos del Colegio de los Padres Franceses de Valparaíso (donde estudió el Almirante junto al General Augusto Pinochet), que con sus bandas de guerra rindieron honores al Almirante. Lo mismo hicieron los empleados del Hospital Naval, y miembros de círculos de uniformados en retiro de la Quinta Región, que antes de llegar al cementerio, se cuadraron y saludaron a la usanza militar al Almirante, entonando el himno de la Armada. 

Al llegar al Cementerio de Concón, fueron depositados sus restos con los honores navales de reglamento, mientras los buques recalados en las alturas del camposanto disparaban tres salvas de honor.

Homenajes

Después de su muerte, su nombre fue perpetuado en diversas calles, plazas, poblaciones y escuelas en
Almirantemerino.jpg

Monumento al Almirante José Toribio Merino, en el Museo Naval de Valparaíso.

todo Chile, además de bautizar en su honra un buque de la Escuadra Nacional, y la colocación de un monumento en el Museo Naval de Valparaíso.  

Notas

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